El encuentro virtual de Obama con un joven empresario iraquí

En el campamento de Harsham, a las afueras de Erbil, hay una ventana al mundo pintada de un color oro brillante.

El campamento de desplazados acoge al portal: un espacio donde la tecnología de inmersión audiovisual permite que personas de todo el mundo se conozcan virtualmente y compartan ideas. Cuando entras al portal, te sientes como si estuvieras en la misma habitación que la otra persona. Los portales constituyen una iniciativa mundial dirigida por Shared Studios.

Obama conoce a cuatro jóvenes mediante pantallas virtuales
Shared StudiosEn Silicon Valley, California, en los Estados Unidos, el presidente Barack Obama mantiene una conversación con jóvenes emprendedores de Erbil, Seúl, Londres y Ciudad de México.

Los portales suelen fabricarse en contenedores de almacenamiento, pero en el campamento de Harsham, UNICEF Iraq y sus aliados de Terre des Hommes debieron improvisar y hacerlo en una estación de bombeo abandonada con equipos donados por Shared Studios.

El portal se sometió a una espectacular renovación cuando UNICEF lo preparó para conectar a Ali Ismail, un joven empresario de Bagdad, con un portal especial con motivo de la Cumbre Mundial de Emprendedores de 2016 en Silicon Valley, California.

La persona que iba a estar al otro lado en la videoconferencia era el presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, quien mantendría una conversación con personas de otros cuatro portales de todo el mundo. O, al menos, esa era nuestra esperanza.

¿Mantendría en pie la cita el presidente? ¿Debería ausentarse por asuntos importantes de estado? Las mejoras que tanto necesitaba el portal, ¿estarían listas a tiempo? ¿Sería adecuada la conexión de internet del campamento para una videoconferencia a cinco bandas?

El equipo de UNICEF y de Terre des Hommes trabajó en las mejoras del portal, que incluían la pintura del exterior y el interior de la estación, la instalación de aire acondicionado y de una conexión temporal de wifi, así como una renovación del equipamiento. Además, había que convencer a Ali, el joven que estaría a nuestro lado del portal, de que viajara hasta el norte de Iraq para encontrarse con personas totalmente desconocidas para él y prepararse para mantener una conversación con el presidente de los Estados Unidos.

UNICEF contrató a algunos residentes del campamento, que llevaban más de dos años desplazados de Mosul, para que ayudaran en las tareas de renovación. Cubrimos las paredes para instalar unas pantallas de visionado que llegaban hasta el techo, de manera que Ali y el Presidente Obama pudieran hablar como si estuviesen en la misma habitación. Ali viajó hasta Erbil un día antes de la conexión.

“Pendíamos de un hilo”, sostenía Jeffrey Bates, Jefe de Comunicaciones de UNICEF Iraq. “Se trataba de una oportunidad única para presentar en un foro mundial algunas noticias emocionantes y positivas sobre Iraq”.

“Yo estaba muy nervioso por hablar con el presidente”, aseguraba Ali, riéndose. “Creía que me iba a dar un ataque al corazón.

Ali, que tiene 24 años, es el fundador de FikraSpace, una iniciativa con base en Bagdad que ayuda a los emprendedores iraquíes. Fikra es árabe por sus ideas. Fundada hace cuatro años, FikraSpace cuenta con 5.300 miembros y ha contribuido al lanzamiento de siete empresas nuevas en Iraq.

Dos días antes de la conexión del portal, el equipo pintaba, martillaba, instalaba el equipamiento y revisaba las posibles líneas de debate con el presidente. El equipo pasó toda la noche en el portal realizando comprobaciones técnicas, fijando el equipamiento y ensayando lo que le dirían al presidente.

Google y la Casa Blanca eligieron a cuatro jóvenes emprendedores para que presentaran sus proyectos empresariales en los portales de los campus de Google de todo el mundo; los otros tres se conectaron desde Seúl, Londres y la Ciudad de México.

El día de la cita del portal los nervios estaban a flor de piel, pero las expectativas permanecían altas. El equipamiento se revisó por tercera vez, volvieron a comprobarse las conexiones de Internet y se preparó un plan B, C y D para poder afrontar cualquier imprevisto.

Mientras el equipo esperaba, Ali ensayaba sus comentarios y se seguían realizando comprobaciones técnicas.

Más tarde, la voz del presidente Barack Obama resonó en los altavoces del portal: ahí estaba, ¡a tamaño real y mirando a Ali directamente a los ojos!

“El gobierno de los Estados Unidos, al considerar esta una cuestión de política exterior, hace hincapié en el modo en que ayudamos a los jóvenes emprendedores de todo el mundo”, afirmó Obama. El presidente habló con uno de los otros empresarios y, a continuación, dijo: “Ali, cuéntame algo de ti”.

Ali, con una sonrisa de oreja a oreja, compartió con el presidente la historia de su empresa y dijo que, a pesar de las dificultades a las que se estaba enfrentando su país, los emprendedores iraquíes estaban ansiosos por contactar con el mundo exterior.

“Considero que Bagdad es una ciudad abierta y dinámica donde viven muchos jóvenes que quieren comenzar sus propios negocios y que merecen la atención de inversores extranjeros”, aseguró.

Antes de su encuentro virtual con el presidente Obama, Ali impartió un seminario con gente joven residente en el campamento de Harsham para alentarlos a buscar ayudas para desarrollar sus ambiciones empresariales. “Creo que es importante crear redes para estar en contacto con personas que tengan mentalidades parecidas y con las que poder intercambiar ideas”, afirmó.

Cuando el presidente le preguntó cuál sería la mejor ayuda para los emprendedores en su situación, Ali dijo que sería beneficioso poder contar con modelos que le sirvieran de ejemplo, especialmente de otros países con problemas de seguridad.

“Puede ser un entorno complicado para comenzar algo, pero el talento de los jóvenes está ahí y quiere formar parte de la reconstrucción de un Iraq que sea de todos”, dijo el presidente Obama.

“Los cuatro me parecen extraordinariamente impresionantes y me alegra haber tenido la oportunidad de hablar con ustedes prácticamente en persona. Quiero que sigan creyendo en ustedes mismos, en sus empresas y en sus esfuerzos”, dijo el presidente Obama para concluir el encuentro.

En cuanto se cortó la conexión, todo el equipo comenzó a gritar de júbilo y Ali casi se desmaya. Lo conseguimos, a pesar de las dificultades y el gran esfuerzo que se requería en tan poco tiempo: ¡UNICEF Iraq, Shared Studies y Ali se conectaron en un portal con la Casa Blanca!

Jeffrey Bates es Jefe de Comuncicación para UNICEF Iraq
Chris Niles es Especialista en Comunicación para Emergencias para UNICEF Iraq

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